Ontmoet rolmodel: Toon Vanagt

Serie - Technologieondernemer

Data

“IEDERE ONDERNEMER KENT EEN PERMANENT LEERPROCES EN BIJ IEDER LEERPROCES HOREN FOUTEN.”

Tip 1:
Focus in het begin op de kern, niet op de bijkomstigheden.

Tip 2:
Hou je cash steeds in het oog

Tip 3:
Angst kan geen kwaad, ze mag enkel niet verlammend werken

TOON VANAGT STOND EEN PAAR KEER OP DE RAND VAN EEN FAILLISSEMENT, MAAR HIJ BEET DOOR. INSPIRATIE HAALT HIJ UIT KAAS VAN WILLEM ELSCHOT: “FOCUS OP DE KERN.” HIJ PLEIT OOK VOOR TOLERANTIE. “HET IS NIET OMDAT JE OOIT MISLUKT BENT, DAT JE ER DE REST VAN JE LEVEN AAN HERINNERD MOET WORDEN.”

DE ANGST OM TE FALEN HOUDT VEEL VLAMINGEN TEGEN OM TE ONDERNEMEN. IS DIE ANGST HERKENBAAR VOOR U?

“De angst om te falen wordt al van jongs af aan ingebakken in ons onderwijssysteem, waarbij je punten moet halen en waar een enorme prestatiedruk wordt gelegd op het behalen van het hoogste resultaat. De raad die ik kan geven, is: succes is een relatief begrip, je moet alles op een langere termijn bekijken. Je leert je hele leven lang; ik moet nog iedere dag een aantal van mijn eigen ‘persoonlijke eigenschappen’ overwinnen om te focussen op wat echt belangrijk is voor mijn bedrijf. Dat is iets wat je leert met de tijd, en je wordt er steeds beter in als je er blijft aan werken. Het is niet omdat je twintig jaar geleden mislukt bent in iets, dat dat een halsmisdaad is waar je de rest van je leven aan herinnerd moet worden.”

WANNEER WERD U GECONFRONTEERD MET UW EERSTE FAALMOMENT?

“Op mijn 27ste vloog ik heel naïef naar San Francisco – in ’99 was de eerste dotcomboom bezig – om een idee te pitchen in Silicon Valley. Ik ben daar letterlijk weggelachen door de venturekapitalisten. Een van mijn fouten: ik was een single founder. Ik had geen team rond mij verzameld, ik had geen klantenbevraging gedaan. Ik kon geen referentieklanten voorleggen of antwoorden op de vraag waarom klanten mijn product zouden willen kopen. Het was ook te vroeg in de markt. Toen ik een paar maanden later terug in België was, ben ik mijn eerste start-up begonnen met vier medevennoten. Weggelachen worden is niet leuk, maar tegenvallers horen bij ondernemen. Niet alles is meteen succesvol en ook het overbrengen van je ideeën is een leerproces. Als jouw pitch niet goed onthaald wordt, moet je niet boos worden op de tegenpartij, maar moet je uitzoeken wat je zelf moet doen om je product beter voor te stellen, zodat ze je enthousiasme omarmen.”

“Later leerde ik nog een tweede les: als je te afhankelijk wordt van een derde ecosysteem, of het nu als webshop is van een groot e-commerceplatform of als app-ontwikkelaar van een bepaalde app-store, ben je enorm kwetsbaar, want zij kunnen zeggen dat ze je product niet meer wensen. Bouw dus niet je hele bedrijf rond een ecosysteem dat je niet beheerst, of zorg ervoor dat je tenminste een goed plan B hebt of dat je snel een pivot kunt maken naar een nieuw model.”

BENT U AAN UZELF BEGINNEN TE TWIJFELEN?

“Ik heb niet lang getwijfeld, want ondernemers zijn eeuwige optimisten en hebben een graad van self-delusion. Er zijn een aantal realiteiten die je zodanig voor jezelf verbuigt, dat je toch doorgaat. Er kan zoveel mislopen. Als je dat allemaal in rekening neemt, begin je aan de meeste projecten gewoon niet. Je ondernemerszin stuwt je vooruit, terwijl je de risicofactoren probeert te verminderen.”

HOE REAGEERDE DE BUITENWERELD?

“Als je uit een faalproject komt, heb je een stuk gezichtsverlies geleden. Er is ook wat leedvermaak bij bepaalde mensen die naar het project vragen, wetende dat het niets geworden is. Dan antwoord je: ‘Het is niets geworden, maar dat heb ik eruit geleerd en nu ben ik met een nieuw project bezig’.”
“Energie om door te starten haal je uit je optimisme als ondernemer en uit je familie en vrienden die je nemen voor wie je bent en die je niet afrekenen op het project dat niet geworden is wat je ervan verwacht had. Zorg dat je naast je beroepsleven ook nog een leven hebt waar je erkenning en steun uit kunt halen.”
“Iedere ondernemer maakt een permanent leerproces door en bij ieder leerproces horen fouten. Je moet analyseren welke fouten je bedrijf in gevaar brengen. Wie geen cash meer heeft, gaat failliet. Dus moet je zorgen dat je verkoopt. Om te verkopen moet je ervoor zorgen dat je product voldoet aan een reële behoefte. Daarvoor moet je klanten overtuigen. Je gaat proberen alle fouten te vermijden in een volgorde om tot resultaten te komen.”

WORDT ER IN DE VS ANDERS OMGEGAAN MET FALEN?

“In de Angelsaksische landen wordt er anders omgegaan met falen. Iemand die in de VS twee faillissementen op zijn ‘kerfstok’ heeft, heeft meer kans om funding binnen te halen voor zijn project, want hij heeft al geleerd hoe je het niet moet doen. Als je in België een faillissement hebt meegemaakt, sta je op een zwarte lijst. Bij een bank ga je heel moeilijk financiële middelen vastkrijgen. Een cultuuromslag is noodzakelijk. Er zijn vaak plausibele redenen waarom een project het niet gehaald heeft en die kun je ook uitleggen. In Vlaanderen stellen we het vaak te zwart-wit voor: gefaald is verbrand.”

WELKE TIPS KAN U MEEGEVEN AAN STARTENDE ONDERNEMERS?

“Eén: veel projecten halen het niet omdat ze hun cashmanagement niet genoeg beheren. Ze volgen klanten die te laat betalen, te weinig op. Geloof me vrij: ik spreek uit ervaring. Als ik zelf in cashnood kwam, was dat omdat ik niet genoeg aandacht had besteed aan het voldoende snel innen van de facturen.”
“Mijn tweede tip is: focus op de kern. In Kaas van Willem Elsschot is een beginnende ondernemer maanden zoet met zijn naamkaartje en de zoektocht naar het juiste kantoor en magazijn. Veel beginnende ondernemers steken bijzonder veel tijd in bijkomstigheden in plaats van te gaan praten met potentiële klanten.”
“Ik geloof heel sterk in customer-interviews, waarbij je heel vroeg in je proces feedback gaat zoeken bij je toekomstige klanten. De angst om te falen kan dus heel positief zijn. Je moet vooral zien dat die angst niet verlammend gaat werken. Ten slotte moeten we het stigma op falen wegnemen. We moeten kunnen zeggen: ‘Kijk, hij heeft tenminste geprobeerd. Ik heb een paar keer op de rand van een faillissement gestaan. Je weet dat je niet meer genoeg cash hebt om aan al je verplichtingen te voldoen, en dan is het een kwestie van doorzettingsvermogen en optimisme om het – met wat geluk – net te halen.”